La République démocratique du Congo est le plus grand producteur de cobalt, avec une part de 60 pour cent, mais la production de cobalt raffiné se fait à 70 pour cent en Chine.

Vous trouverez ci-dessous les dix pays qui produisent les plus grandes quantités de cobalt au monde. Et plus loin, vous lirez pourquoi le cobalt est un lutin.

1. la République démocratique du Congo

La République démocratique du Congo (RDC) est de loin le premier producteur mondial de cobalt : 60 pour cent de la production mondiale provient du Congo. Cependant, la production est passée de 100.000 tonnes en 2019 à 95.000 MT en 2020.

Comme la demande en cobalt augmente, la République démocratique du Congo fait l’objet d’une surveillance accrue : en effet, les conditions de travail dans les mines sont souvent dangereuses et le travail des enfants y règne. En outre, les droits de l’homme seraient violés dans l’environnement de l’exploitation du cobalt. Cela vaut en particulier pour les nombreuses petites mines dans lesquelles les ouvriers extraient souvent les minerais à la main avec un équipement insuffisant (artisinal and small-scale mining, en abrégé ASM).

C’est pourquoi Apple avait déjà temporairement stoppé en 2017 l’achat de cobalt en provenance de la République démocratique du Congo. Le London Metal Exchange a pris des mesures pour s’assurer que toutes les entreprises listées travaillent dans des conditions éthiques, conformément aux Responsible Sourcing Guidelines.

En 2018, le Congrès de la République démocratique du Congo a révisé le code minier et augmenté les taxes sur le cobalt, le cuivre et d’autres métaux. Récemment, une nouvelle entreprise d’État a été créée pour acheter et commercialiser le cobalt extrait manuellement dans les ASM. L’objectif est de contrôler l’ensemble de la chaîne de valeur et d’exercer une influence sur le prix du cobalt, notamment pour augmenter les recettes de l’État.

Selon Investing News, la République démocratique du Congo restera, dans un avenir prévisible, le principal producteur de cobalt au monde. Glencore détient des participations dans deux mines au Congo : Katanga et Mutanda. Dans son rapport annuel 2020, Gelncore déclare qu’ASM continuera à jouer un rôle important en République démocratique du Congo. Il ajoute que 2 millions de personnes en RDC sont employées dans ce secteur. Dans le cadre de la Responsible Minerals Initiative et de la Global Battery Alliance, Glencore s’efforcerait de mettre en place des programmes et des cadres pour permettre une ASM éthique.

2. la Russie

Selon Investing News, la Russie a produit 6 300 tonnes de cobalt en 2020. La production de batteries étant appelée à se développer en Europe, la demande de cobalt russe pourrait augmenter. Les réserves de cobalt en Russie s’élèveraient à 250.000 tonnes. Mais la Russie est loin derrière la RDC en matière d’extraction de cobalt. L’entreprise russe Norilsk Nickel fait partie des cinq plus grands producteurs de cobalt au monde.

3. l’Australie

La production de cobalt en Australie a légèrement baissé, passant de 5.740 tonnes en 2019 à 5.700 tonnes. Comme les utilisateurs cherchent des sources alternatives de cobalt en raison des difficultés rencontrées en République démocratique du Congo, l’Australie devrait continuer à gagner en importance à l’avenir.

4. les Philippines

Le quatrième producteur mondial de cobalt a produit 4 700 tonnes en 2020. En 2019, ce chiffre était encore de 5 100 t. Jusqu’à présent, le président Rodrigo Duterte était tout sauf un ami de l’industrie minière, car il estimait que les dommages environnementaux causés par l’exploitation minière dépassaient de loin les avantages économiques. Début 2021, il avait toutefois levé l’interdiction d’ouvrir de nouvelles mines, ce qui pourrait indiquer un changement d’attitude.

5. Cuba

En 2020, la production de cobalt à Cuba est tombée à 3 600 tonnes, contre 3 800 tonnes en 2019. La société canadienne Sherritt International et la société cubaine General Nickel of Cuba y exploitent une coentreprise pour la production de cobalt et de nickel dans la région de Moa.

6. le Canada

L’année dernière, le Canada est passé de la huitième à la sixième place parmi les plus grands producteurs de cobalt du monde, avec 3 200 tonnes. Dans la province de l’Ontario se trouve une ville minière au nom évocateur de Cobalt, qui était surtout connue pour ses mines d’argent, mais où l’on produisait également du cobalt. Cobalt a connu son apogée entre 1900 et 1910 et connaît peut-être un renouveau, car quelques petites entreprises minières sont convaincues de pouvoir exploiter d’autres gisements de cobalt dans la région. Si elles avaient raison, le Canada pourrait augmenter sa production de cobalt à l’avenir.

7. la Papouasie-Nouvelle-Guinée

L’année dernière, le pays a produit 2 800 tonnes de cobalt.

8. la Chine

Avec une production de 2 300 MT, la Chine occupe la 8e place des plus grands producteurs mondiaux de cobalt. Toutefois, la Chine domine le traitement ultérieur des minerais de cobalt et importe de grandes quantités de cette matière première, principalement de la DCR. Actuellement, la part du marché mondial du cobalt raffiné par la Chine est de 70 pour cent. La Chine est également le premier acheteur mondial de cobalt, utilisé principalement pour la fabrication de batteries.

9. le Maroc

La production du Maroc est passée de 2 300 tonnes en 2019 à 1 900 tonnes l’année suivante. En juillet 2017, BMW avait annoncé qu’il achèterait pour 100 millions d’euros de cobalt pour la production de batteries au Maroc et avait signé à cet effet un contrat avec la société minière Managem Group, qui court jusqu’en 2025. Cette quantité correspond à un cinquième de ce dont BMW a besoin pour sa production de batteries. Le constructeur automobile se procure quatre cinquièmes de cette quantité en Australie. BMW veut ainsi s’assurer que seules des matières premières extraites et traitées dans des conditions éthiquement responsables sont utilisées.

10. l’Afrique du Sud

L’extraction de cobalt en Afrique du Sud est passée de 2 100 MT en 2019 à 1 800 MT l’année dernière. Norilsk Nickel, entre autres, y est actif et exploite une coentreprise avec African Rainbow Minerals.

Le prix du cobalt repart à la hausse

Selon l’agence allemande des matières premières, en 2026, 55 pour cent du cobalt produit dans le monde seront probablement utilisés dans les batteries, 16 pour cent dans les superalliages, 7 pour cent dans les carbures et les outils diamantés, 4,5 pour cent dans les aimants. D’autres pourcentages plus faibles sont utilisés par exemple dans la céramique et les colorants. La majeure partie du cobalt est extraite en tant que sous-produit dans les mines de cuivre et de nickel. Le prix d’une tonne de cobalt a augmenté selon le London Metal Exchange. a grimpé de 32.000 dollars à la fin de l’année dernière à plus de 52.000 dollars à la mi-mars, et se situe actuellement à 45.000 dollars. Depuis fin 2015, le prix avait atteint un pic de 94.000 dollars en mars 2018, avant de chuter jusqu’à 25.000 dollars en 2019. Ce n’est que fin janvier 2021 qu’il a de nouveau franchi le seuil des 40.000 euros.

Le cobalt, le lutin

Lorsque les mineurs du Moyen Âge extrayaient des métaux aussi beaux que l’argent et le cuivre dans le Harz et les monts Métallifères, ils tombaient parfois sur des substances qui ressemblaient à des minerais d’argent et de cuivre, mais qui ne pouvaient pas être fondues. Et elles sentaient souvent l’ail : un méchant lutin devait être impliqué et c’est pourquoi ils donnaient à ces minerais des noms injurieux : Cobalt pour l’un, directement dérivé de Kobold, Nickel pour un autre et Tungstène pour un autre (« écume de loup »). Le lapsus d’Annalena Baerbock lors de l’interview d’été 2019 sur la chaîne ARD n’était donc pas si terrible.

Aujourd’hui encore, le cobalt se comporte comme un lutin. Ce n’est pas le métal en lui-même, dont l’extraction et le raffinage ne posent plus de grandes difficultés, mais son prix qui fait des bonds de lutin. Le métal continue donc de faire honneur au nom que lui avaient officiellement donné Paracelse (1526) et Agricola (1546).